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    與稻米有關的100萬美元和1000萬人的生活

    岳巍 2019年08月09日

    為“小農”提供低成本新型烘干機,以減少稻米的收儲損失,四名學生因此成為全球大學生公益創業大賽“霍特獎”最年輕的優勝者。創立RICE INC,除了令東南亞農民能夠從這一項目中受益,也標示著他們重新規劃了自己的人生。

    2018年9月,前美國總統比爾·克林頓在聯合國總部向榮獲第九屆霍特獎的SunRice團隊頒獎。

    李茗哲、陳浩峰、郭晴恩和朱麗婭·凡納賽,花了九個月時間,“得到”100萬美元。

    這是一個由四個年輕人書寫的帶著那么一丁點傳奇色彩的故事。這個故事涉及東南亞地區重要的農作物稻米,涉及當前世界上最大的致力于社會公益的學生競賽與眾籌平臺“霍特獎”(Hult Prize),更與智慧、責任、勇氣與身體力行密切相關。

    2017年12月,在倫敦大學學院的校園里,生物醫學專業二年級學生李茗哲與陳浩峰看到第九屆“霍特獎”的參賽者招募海報后,決定報名。那一刻,他們完全不會想到自己將成為這個競賽有史以來最年輕的優勝者。陳浩峰說他們最初決定參加這個競賽,并不是為了得獎,而是單純地被競賽主題吸引。

    “霍特獎”的合作主辦者,前美國總統比爾·克林頓為第九屆“霍特獎”確定的主題是“利用能源力量,在2025年之前,改變1,000萬人的生活”。陳浩峰說這個“挑戰非常特別”,而這個“特別”則特別吸引了他與李茗哲參與其中。并且,志趣相投的合作者也很快就出現了,經濟學專業的郭晴恩與統計學專業的朱麗婭·凡納賽加入進來,四人團隊成型,一起面對“挑戰”。

    針對競賽主題,四個人先是在第一周有了各自的“想法”,之后就是集中在一起,確定團隊將要提出的參賽項目。在這次聚會中,最初沒有人能夠使自己的“想法”完全令其他人產生共同興趣,直到夜里12點之后,李茗哲提起自己不久之前看到的一篇文章。

    那篇關于稻米收獲后損失的文章提到的“難題”,成為團隊的共同關注。陳浩峰回憶當時的情景時說,大家被文章中提到的欠發達地區稻米生產中會有高達30%的產量損失感到“震驚”。四個人確定,這就是他們應該去解決的問題和要面對的挑戰。因為是要關注稻米問題,他們也就把團隊名稱確定為“SunRice”。

    李茗哲與郭晴恩來自馬來西亞,朱麗婭·凡納賽來自老撾,陳浩峰于香港出生在越南長大,他們都與東南亞這個世界上重要的稻米產區有著割舍不斷的聯系,盡管在他們過往的生活經驗中,其實并沒有過與一線“小農”的太多接觸。

    現在,應對那個改變1,000萬人生活的終極挑戰之前,他們需要首先回答“是什么導致稻米生產會有如此高的損失”的問題。SunRice的機構伙伴國際水稻研究所(International Rice Research Institute)幫助他們找到答案。

    李茗哲他們最終明白,在發達地區,稻米收獲之后,通過功能強大的烘干機,以工業化方式快速干燥,便于儲藏。在欠發達地區,稻米收獲后,則依靠落后的傳統晾曬方式,必然損耗嚴重。于是,問題的核心在于為欠發達地區的農民提供他們能夠承擔得起的稻米烘干設備或服務。

    李茗哲他們一面進行項目細節設計,一面開始規劃到欠發達地區稻米種植區域的實地調研。因為還是學生,調研只能安排在暑假進行,在暑假到來之前,他們通過參加規模較小的創業比賽來“賺錢”充當調研經費。陳浩峰透露他們總共贏了三四個比賽,李茗哲則確認他們總共獲得了差不多20,000英鎊的獎金。

    依靠這些錢,SunRice團隊有了2018年6月和7月在緬甸農村各為期一周的兩次調研,陳浩峰透露選擇緬甸農村為調研目的地,是因為國際水稻研究所已經在這里深耕多年。陳浩峰還記得6月中第一次去時,除了“當地的天氣比英國好”,農民的貧困狀況也令他印象深刻。那一次是四個人集體行動,而7月中旬第二次去緬甸時,他們就分為兩組到不同的地區與當地農民深入交談。“我們不只是想知道某一個地區的農民需要哪些幫助,而是想知道整個國家的農民遇到的難題。”

    8月,SunRice團隊第三次來到緬甸時,就真的帶了一部烘干機,因為他們想要在9月的正式比賽中,能夠告訴評審,“我們的想法,已經試過了,這個是可以用的。”在試點的村落,農民使用SunRice團隊帶來的烘干機,可以不再像以往一樣完全依靠日照來晾曬稻米,這種工業化的方式可以將收獲后損失減少到10%。而烘干后的稻米方便儲藏,農民甚至可以等到米價上漲時再出售,從而增加收入。

    這種烘干機的通常售價是10,000美元,農民購買的話,大概需要花30年時間來償還因此產生的債務。而SunRice團隊為整個村子裝備的共用烘干機,可以為50個以上的農民提供稻米烘干服務,且收費低廉。

    “每戶農民一般會有10噸稻米需要烘干,我們的機器每次可以烘干5噸,每噸收費6美元。”李茗哲說,“這是一個很低的價格,他們完全可以承受。”

    當地農民很高興,因為他們沒有想到之前第一次出現在村子里與他們交談的年輕人,會在兩個月之后真的帶著這樣的機器來幫助他們。

    還有更令人高興的事情發生,經歷過校園初選、區域賽和半決賽之后,2018年9月,在紐約舉行的“霍特獎”決賽中,SunRice團隊獲得優勝,贏得100萬美元的啟動基金,這筆錢被指定用于將他們的創業項目更進一步地付諸實踐。之后,SunRice競賽團隊,“進階”為一家公司,RICEINC成為這個組織的新名稱。

    2019年6月之后,李茗哲與陳浩峰從倫敦大學學院畢業。原本選擇讀醫科的兩個人,坦言從小就對商業感興趣,而這一次的創業實踐,令他們決定義無反顧地成為創業者。

    緬甸當地已經有30多個村子提出安裝RICEINC的烘干機的意向,李茗哲與陳浩峰計劃盡快回到緬甸,與農民面談。

    烘干機之外,RICEINC也在做更多的未來設想。“我們也有想到別的辦法,來幫他們做一點事。比如說,我們想把公司做成一個平臺,然后用這個平臺幫他們賣大米。”陳浩峰說。

    李茗哲與陳浩峰相信,農民把稻米賣給RICEINC比賣給中間商,能有更多收入。

    “他們用我們的烘干機,我們幫助他們賣大米,他們可以多掙些錢,我們的公司也可以發展。”李茗哲說。

    那個起始于2017年12月的帶著一丁點傳奇色彩的故事,2019年6月之后,將會有續集。接下來,李茗哲與陳浩峰將講述一個充滿使命感的以100萬美元為起點,試圖去改變1,000萬人的生活的故事。這個故事,仍舊與智慧、勇氣、責任與身體力行密切相關。(財富中文網)

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